Productos para vehículos comerciales

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Neumáticos de camión Goods

Cuatro años de sudor y caucho

Los desarrolladores de neumáticos tratan constantemente de cumplir con las demandas de los clientes y las disposiciones legales, por no hablar de la lucha contra las leyes de la física y la química. Y mientras no sean capaces de cuadrar el círculo, la nueva familia de neumáticos híbridos de Continental se aproxima a ello.

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Andreas Härtwig pasa la mano por encima de la pieza de caucho negro que reposa sobre su escritorio, una sección del nuevo Conti Hybrid HD3. “Mira a la banda de rodadura, es verdaderamente delgada”, dice el hombre que es igual de delgado y lleva puesta una camiseta de manga corta. “Eso ayuda a reducir la resistencia a la rodadura”. Härtwig coge un destornillador rojo y lo usa para abrir una laminilla estrecha en la banda de rodadura de la sección del neumático. “Los bordes moldeados aquí mejoran las prestaciones en curva”. Siljana Lietz, que comparte oficina con Härtwig, apunta a otro canal. “Y el delgado dibujo en zigzag aquí aumenta el agarre, aun cuando está nevando”, explica. 

Los dos desarrolladores de producto para los neumáticos de vehículos comerciales de Continental están claramente orgullosos de su nueva ‘creación’. Y con razón, porque la familia de neumáticos Conti Hybrid para camiones combina lo mejor de ambos mundos.  Los neumáticos son ideales no solo para conducir largas distancias en rectas, sino también para los vehículos de reparto, donde las maniobras constantes hacen que los neumáticos estén expuestos a altos niveles de estrés. En autopistas pueden ayudar a ahorrar combustible y en las áreas urbanas no sufren el desgaste tanto como los neumáticos de larga distancia ‘convencionales’.


Encontrando el equilibrio correcto

Desarrollar un neumático de alta tecnología como este no es tarea fácil. “Se tardan unos cuatro años desde la idea inicial hasta el punto de producción”, dice Siljana. “Para empezar, nuestros colegas en marketing nos mandan un reto: los clientes de una región en particular necesitan un producto de tales propiedades. En el caso de Conti Hybrid, nuestro reto era encontrar la combinación perfecta de máximo kilometraje y mínima resistencia a la rodadura –un verdadero rompecabezas para los desarrolladores. En teoría, sabemos lo que funciona respecto a la optimización de las propiedades individuales… ”, dice Andreas “pero las medidas que reducen el desgaste pueden incrementar la resistencia a la rodadura. El reto es encontrar el equilibrio correcto”.

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Hay tres elementos clave, básicamente, que los desarrolladores pueden tocar: el diseño del neumático, el compuesto de las tiras de la banda de rodadura y la forma de la banda. Dos equipos –uno enfocado en los neumáticos del eje de tracción y el otro en los neumáticos del eje de dirección y de remolque– comenzaron a trabajar en el desarrollo de la nueva familia Conti Hybrid. El desarrollo de un neumático está sujeto no solamente a la aportación de marketing y las leyes de la física, sino también a la regulación legal referente a la resistencia a la rodadura, duración y nivel de ruido. Se tardó 18 meses en identificar el mix de material óptimo del nuevo Conti Hybrid. ¿Por qué tanto tiempo? “Procesamos hasta 20 substancias distintas en un compuesto de caucho”, explica Siljana. “Esto nos da una multitud de oportunidades para dar con el mix perfecto”. Y cada variante nueva necesita probarse química y físicamente. ¿Y las prestaciones de tracción? ¿Tiene el compuesto el nivel correcto de elasticidad?

Paralelamente al trabajo de laboratorio, en un ordenador, al principio, se desarrolla el dibujo de la banda de rodadura adecuado. “Sabemos desde el comienzo cuántos canales necesita cada neumático en cada eje”, dice Andreas. “Después de todo, tenemos mucha experiencia en este campo. Se trata más de los detalles: ¿Deberíamos hacer 80 cortes o solo 75?” Una vez que las simulaciones por ordenador nos han dado las respuestas que necesitamos, pasamos a los ‘cortaneumáticos’. Aunque algunos pasos del trabajo pueden ser hechos por robots, necesitamos que nuestros especialistas tallen el dibujo de la banda de rodadura que ha calculado el ordenador utilizando rayos láser y cuchillos afilados a partir de un neumático perfectamente liso. Un tallador puede estar trabajando en un solo neumático todo el día para crear un prototipo exquisitamente artesanal.


Soñando con el neumático perfecto

Sin embargo, las pruebas por las que pasan los prototipos –tanto en las máquinas de pruebas, en el laboratorio, con rayos-X, con tomografía computarizada o como parte de pruebas de campo en vehículos– tardan mucho más. Los prototipos ser refinan más con una precisión cada vez mayor basándose en los resultados de estas pruebas. Cuando se trataba de los nuevos neumáticos híbridos, por ejemplo, el equipo de desarrollo pensó durante mucho tiempo acerca de cómo se debería diseñar la banda de rodadura para poder reducir la gravilla que se mete en los neumáticos cuando los camiones van por caminos de tierra. Para la gente normal no hay diferencia entre un neumático y otro, pero en Continental Tire, hasta la laminilla más pequeña está ahí por una razón. 

La nueva familia de Conti Hybrid utiliza los compuestos más recientemente desarrollados de Continental. Y la banda de rodadura es también particularmente ingeniosa. Sin embargo, los desarrolladores no se duermen en sus laureles –después de todo, el desarrollo de un neumático es un proceso continuo. Andreas Härtwig, quien ha sido desarrollador de producto durante los últimos ocho años, sueña con el neumático perfecto. “Cuando sale un diseño nuevo por primera vez de alguna de nuestras plantas te sientes encantado”, dice con una sonrisa en la cara. “Yo ofrezco toda la ayuda que pueda y me aseguro de que todo está hecho exactamente como lo habíamos previsto”. Su colega, Siljana Lietz, añade: “Siempre se puede mejorar”. Esta ingeniera mecánica, quien también tiene un doctorado en ciencia de los materiales, ya está pensando en la siguiente generación de neumáticos Conti Hybrid, que estará en los próximos cuatro años.